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Científicos descubren nuevas células regeneradoras del hígado

Por Dra. Maribel Lizarzábal García

¿Sabías sobre las células regeneradoras del hígado? Entre los órganos del cuerpo humano, el hígado tiene la mayor capacidad para regenerarse, por lo que logra repararse a sí mismo. Un nuevo estudio ha revelado un grupo de células que pueden regenerar tejido hepático sin formar tumores.

La capacidad del hígado para regenerarse es mucho mayor que la de los otros órganos en el cuerpo humano. Los mecanismos que subyacen a esta capacidad, sin embargo, aún no se han explorado a fondo. Estas nuevas células recién descubiertas son mejores en la regeneración de tejido que las células hepáticas normales, también conocidos como los hepatocitos.

Aprende sobre las células regeneradoras del hígado

Todos los días se puede aprender algo nuevo. Anteriormente, los investigadores creían que un grupo de células madre adultas conocidas como células ovales eran responsables de las propiedades regenerativas y renovadoras del hígado, pero luego se ha demostrado que estas células madre se convierten en células de los conductos biliares.

En su lugar, los investigadores de la Universidad de San Diego California, Escuela de Medicina han revelado que «hepatocitos híbridos» están detrás de la regeneración del hígado. Sus conclusiones se publican en la Revista Cell agosto 2015.

«Hepatocitos híbridos representan no sólo la manera más efectiva para reparar un hígado enfermo, sino también la forma más segura de prevenir la insuficiencia hepática fatal, generado por el trasplante de células», dice el autor principal Michael Karin, distinguido profesor de farmacología y patología.

La cirrosis – cicatrización del hígado – puede conducir a una serie de problemas de salud, incluyendo las venas esofágicas grandes con riesgo de sangrado digestivo, acumulacion de liquido en el abdomen(ascitis), ictericia, encefalopatía hepática (precoma y coma hepático), e insuficiencia renal.

Las causas más comunes de cirrosis son el alcoholismo y la hepatitis – inflamación del hígado producida por varias causas como virus hepatitis B y C, enfermedad grasa del hígado, medicamentos, entre otras.

Para el estudio, los investigadores examinaron las células hepáticas implicadas en la regeneración del tejido después de una lesión causada por la exposición a una toxina ambiental llamado tetracloruro de carbono. Ellos descubrieron los hepatocitos híbridos en un área del hígado conocida como la tríada portal.

Después de la lesión hepática crónica, estas células únicas, proliferan extensamente, para reponer el tejido hepático. Si bien son similares en muchos aspectos a los hepatocitos normales, expresan niveles mucho más bajos de genes específicos de células del conducto biliar.

«Aunque los hepatocitos híbridos no son las células madre, hasta el momento parecen ser los más eficaces en el rescate de un hígado enfermo por falla hepática», explica el primer autor Joan Font-Burgada.

Hepatocitos híbridos pueden regenerar el hígado, sin dar lugar a cáncer

En la actualidad, muchos investigadores están poniendo a prueba la capacidad de las células madre pluripotenciales inducidas (iPSCs) para reparar hígados dañados y evitar que se produzca la insuficiencia hepática . Usar iPSCs puede ser difícil, ya que no es fácil evitar que estas células proliferen y continuen reproduciendose,una vez que han completado su tarea terapéutica.

Como iPSCs se siguen proliferando, el riesgo de la formación de tumores cancerosos también aumenta.

Los investigadores entonces probaron para ver si los hepatocitos híbridos recién descubiertos tenían propiedades de formación tumoral similares, mediante el examen de los tumores en tres modelos diferentes de ratones con cáncer de hígado. Luego de no encontrar pruebas de hepatocitos híbridos en ninguno de los tumores, los investigadores concluyeron que las células no contribuyeron a la diferentes formas de cáncer de hígado.

Mientras que la mayoría de la investigación se realizó utilizando modelos de ratón, los investigadores también pudieron identificar células similares a los hepatocitos híbridos de ratón en hígados humanos.

Los expertos esperan que un día, las terapias basadas en células, reemplazarán el uso de trasplantes de hígado.
Hepatocitos híbridos regenerar el hígado sin dar lugar a cáncer

En la actualidad, muchos investigadores están poniendo a prueba la capacidad de las células madre pluripotentes inducidas (iPSCs) para reparar hígados dañados y dejar de insuficiencia hepática que se produzcan. Usando iPSCs puede ser difícil, sin embargo, ya que puede ser difícil de detener estas células proliferen una vez que han completado su tarea terapéutica.

Como iPSCs siguen proliferando, el riesgo de que la formación de tumores cancerosos también aumenta.

Los investigadores entonces probaron para ver si los hepatocitos híbridos recién descubiertos tenían propiedades tumorales de formación similares mediante el examen de los tumores en tres modelos diferentes de ratón de cáncer de hígado. Después de no encontrar pruebas de hepatocitos híbridos en cualquiera de los tumores, los investigadores concluyeron que las células no contribuyeron a ciertas formas de cáncer de hígado.

Mientras que la mayoría de la investigación se realizó utilizando modelos de ratón, los investigadores también pudieron identificar células similares a los hepatocitos híbridos ratón en hígados humanos.

Los expertos esperan que un día, las terapias basadas en células reemplazarán el uso de trasplantes de hígado. Estudio previo, pionero, publicado en la revista journal Nature Cell Biology, julio 2015, los científicos lograron restaurar la función de órganos en el hígado dañado severamente de un animal vivo mediante el trasplante de células madre cultivadas en un laboratorio.

Un grupo de células madre hepáticas conocidas como células progenitoras hepáticas (HPC) se trasplantaron en ratones y, durante los siguientes meses, las células estimularon las áreas principales del hígado para regenerarse, mejorando tanto la estructura y como la función del hígado.

Las células regeneradoras del hígado nos dan un respiro. Está ya más cerca el día en que las terapias con células que regeneran el tejido hepático sustituyan la necesidad de trasplantes de hígado.

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