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Publicidad de comida chatarra y su influencia en la alimentación de los niños

Por Dra. Maribel Lizarzábal García
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Los medios de comunicación, principalmente la televisión, son considerados uno de los principales causantes del incremento de la obesidad en el mundo, principalmente por tres razones: porque nos conlleva al sedentarismo, nos provoca consumir snacks ricos en azúcares y grasas, y porque nos exponemos a una gran cantidad de publicidad de alimentos no saludables.

La publicidad es un arma poderosa de influencia en los niños y su alimentación

Esta última razón es especialmente preocupante porque la publicidad es un arma poderosa para influenciar y persuadir, capaz de cambiar actitudes o incluso crearnos necesidades que no existían. Este poder se potencia aun más cuando está dirigido a niños, que son más crédulos y menos propensos a pensar críticamente los mensajes publicitarios.

Según diversos estudios, los niños entre 6 y 8 años son incapaces de comprender las intenciones de la publicidad; es más, frecuentemente aceptan como verdad absoluta las cosas que se dicen. Los niños entre 8 y 10 años, por otro lado, poseen la habilidad de procesar la publicidad pero solo lo hacen cuando son cuestionados o se les pregunta.

La capacidad de las marcas para distorsionar los gustos por la comida también son sorprendentes. En un nuevo estudio programado para ser publicado en The Journal of Pediatrics, los investigadores estudiaron la actividad cerebral de los niños después de ver los anuncios de comida y encontró influencia de los comerciales en la elección de alimentos y la actividad cerebral infantil. Veintitrés niños, 8-14 años de edad, calificaron  60 artículos de comida  sobre si eran saludables o que si eran solo sabrosos pero no tan saludables.

Durante la exploración del cerebro, se preguntó a los niños si querían comer los alimentos que se mostraron inmediatamente después de los comerciales. Los investigadores encontraron que, en general, las decisiones de los niños fueron impulsados por su sabor  en lugar de salubridad. Sin embargo, el sabor era aún más importante para los niños después de ver los anuncios de comida. Los tiempos de decisión más rápidos (es decir, la rapidez con que los niños decidieron si querían comer el alimento), también se observaron después de ver los anuncios de comida. La comercialización ha sido citada como un factor importante en la elección de alimentos, comer en exceso y la obesidad, en niños y adolescentes.

Los resultados de este estudio muestran definitivamente, que cuando sus hijos ven comerciales de comida chatarra pueden cambiar sus habito alimenticios de saludables a alimentos no tan saludables. La televisión les promueve a tomar decisiones impulsivas de que quieren comer en el momento.

Un estudio muy interesante, que analizó la publicidad de alimentos, emitida en Estados Unidos durante las vacaciones escolares del 2015, nos muestra a que se enfrentan los padres de familia en la lucha por alimentar sanamente a sus hijos:

  • En una hora en televisión nacional se emiten 6 minutos de publicidad de comida chatarra. Al mes se han invertido más de 3 millones de dólares en publicidad de ‘comida chatarra’ difundida en programas para niños.
  • Los comerciales se valen de historias fantasiosas y se asocian con dibujos animados para influenciar a los niños.
  • Si consumiéramos solo lo que la publicidad nos ofrece, estaríamos ingiriendo hasta 7 veces más azúcares y grasas de lo necesario.

Por todos estos motivos, la cantidad de publicidad de alimentos no saludables al que son expuestos los niños (comida chatarra, gaseosas, helados, golosinas, etc.) debe ser contrarrestado por los padres con acciones simples, pero importantes: Tener un mayor control de la cantidad de televisión que ven, documentarse sobre la información nutricional de los alimentos que se ofertan (preferir siempre la comida no procesada) y promover siempre la actividad física.

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